宣布五年內將美國宇航員再次送上月球

美國再次登月緣何選月球南極

記者 張瑩

2019年04月02日08:22  來源:新華每日電訊
 
原標題:宣布五年內將美國宇航員再次送上月球美國再次登月緣何選月球南極

美國副總統彭斯近日宣布,美國要展開一場21世紀的“太空競賽”,5年內將美國宇航員再次送上月球,並且將選擇在月球南極邁出第一步。上世紀六七十年代,美國無人探測器和宇航員多次登月,但主要集中在月球赤道和中緯度區域。半個世紀后,為什麼美國選擇月球南極作為重返月球的首選登陸點?

按照彭斯在美國國家太空委員會第5次會議上的說法,月球南極具有“巨大的科學、經濟和戰略價值”,其中一個重要原因就是月球南極擁有水冰。

月球黑暗、寒冷的極地地區一直被推測含有水冰,但直到半年前,美國科學家才通過分析印度“月船1號”月球探測器的數據,確認月球南極存在水冰。月球南極對美國整體太空探索計劃、特別是對登陸火星的戰略價值因此大幅提升。

按照去年8月在美國《國家科學院學報》上發表的一篇論文,在月球南北緯70度以上的永久陰影區存在多個含有水冰的區域,但水冰在月球南北極的分布規律並不相同:月球南極的多數水冰集中在隕石坑內,而月球北極水冰的分布較為廣泛和稀疏。由於陽光永遠照射不到月球極地隕石坑底部,因此產生的永久陰影區溫度不高於零下163攝氏度,使這裡的水冰可以長期保存。

美國航天局局長吉姆·布裡登斯廷援引有關估算數據指出,月球兩極可能存儲了超過1萬億磅(約合4.5億噸)的水冰,這意味著“生命的維持、可以呼吸的空氣、可以飲用的水以及在月表存在作為火箭推進劑的氫氣和氧氣”。

美國總統特朗普上任以來,下令重建擱置25年的國家太空委員會,並宣布重返月球計劃,提出“不僅要在月球上插旗並留下腳印,還要為將來的美國載人火星任務奠定基礎”。可以看出,在美國政府的太空探索計劃中,月球是登陸火星的重要“中轉站”。如果要建立月球基地,為最終登陸火星做准備,月球上的水冰就成為極其寶貴的資源。水冰分布比較集中的月球南極自然成為首選登陸點。

理論上科學家已掌握了開採月球水冰的技術,但實際開採利用仍面臨不少困難。

首先,印度“月船1號”月球礦物質繪圖儀的探測深度隻有地表以下1至2毫米,月球極地地下究竟蘊藏多少水冰可供利用,具體是以與月土混合還是大塊水冰的形式存在,還需要更先進的探測器甚至著陸器找出答案。

其次,在月球南極登陸將“需要做得比其他登陸點更多”。美國行星科學研究所科學家瑞安·沃特金斯解釋說,月球南極所在方位使宇航員和地球控制中心的通信變得更困難﹔與美國阿波羅11號載人飛船降落的月球赤道附近地區相比,月球南極的地形也更為崎嶇。

(責編:谷妍、鄧楠)